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作者表示,武汉最早的病毒样本包含了较少的遗传多样性,这些病毒样本都拥有一样的近代共同祖先,这可能会阻碍详细的病毒进化的系统发育和系统地理推断。尽管如此,作者仍然认为,武汉公共卫生部门在发现第一批肺炎病例方面做了出色的工作。

病毒要在人类中有很强的适应性进化,必须要获得关键的RBD(受体结合区)点位的突变,以及新冠病毒特有的Furin蛋白酶切位点的插入突变。作者推测,病毒在短时间内迅速暴发前,可能已经在人群中经过一段时间的传播,很好地适应了人类宿主。

病毒从蝙蝠到人需要进化20年

稍早前,河南省卫健委于3月29日中午通报,该省新增新冠肺炎本地确诊病例1例,患者为漯河市王某某。流调发现,3月21日,王某某曾与郏县人民医院医生张某某出行、就餐,而张某某已被确诊为新冠肺炎无症状感染者。

病毒突变率低可能是假象

文章还提出,新冠病毒可能是重组病毒,其高复制率令基因突变率显得微不足道,但仍应引起足够重视。

上述通报称,王某某,女,59岁,漯河市图书馆保洁人员,住漯河市源汇区恒大名都小区。3月24日晚出现头痛症状,26日下午17:00左右自测体温38.5℃,19:30左右在其儿子驾车陪同下,到漯河市中心医院发热门诊就诊,随后就地隔离观察,28日20:20确诊为新冠肺炎确诊病例。

这篇论文的作者回顾了新冠病毒前期的溯源工作指出,目前与新冠病毒基因序列比对最为接近的是在云南蝙蝠身上发现的冠状病毒,距离武汉1500多公里。“由此得出的简单推论是,我们对蝙蝠病毒的采样对某些地理位置有强烈的偏见。这需要在今后的研究中加以纠正。”研究作者表示。

作者特别强调,即便上述云南蝙蝠身上的冠状病毒与新冠病毒的序列相似性达到96% -97%,但这可能代表了20多年的进化序列。文章推断:“不能排除的是,在2019年12月首次发现该病毒之前,该病毒在人群中的‘隐性’传播期间获得了一些关键突变。”

研究作者认为,在前期的“隐性”传播期间,当病毒最初传到人身上时,可能由于无症状感染者(只有轻微的呼吸道症状但没有肺炎)未能被发现,或者一些小范围局部暴发的感染未被上报到标准系统上。而在持续的人传人过程中,病毒逐步演化出了上述蛋白酶切割位点等关键突变,从而变得完全适应于人类。